Vivir con un dolor crónico según los expertos

No hay una forma de describir el dolor crónico. Algunos lo comparan con los rayos; otros dicen que sus cuerpos se sienten pesados, como el hormigón. El dolor puede ser una realidad cotidiana, o sólo se enciende unas pocas veces a la semana. Puede ser agudo o sordo, ardiente, punzante, punzante, u hormigueo.

“Para muchos pacientes, esto pone sus vidas patas arriba,” dice Jack Lam, MD, un médico en el Rex Pain Management Center en Raleigh, Carolina del Norte. Aunque se vean bien por fuera, podrían estar agonizando, agrega.

El dolor se considera crónico cuando dura más de tres meses o persiste más allá del tiempo de curación previsto para una lesión en particular. Puede afectar a cualquier parte del cuerpo y puede suponer algo más que una simple molestia física. Esta compleja condición puede minar la energía de una persona, dificultar el sueño nocturno y provocar problemas de salud mental, como ansiedad o depresión.

También es probable que esté más extendida de lo que se piensa: De acuerdo con los CDC, aproximadamente uno de cada cinco estadounidenses tiene dolor crónico. Los tipos más comunes incluyen las migrañas, el dolor de espalda baja, el dolor de los nervios y el dolor de las articulaciones.

Donde comienza este dolor crónico

Ciertas condiciones médicas, como la endometriosis y la enfermedad de Lyme, pueden causar dolor crónico. Pero típicamente comienza con un dolor posquirúrgico o una lesión. “No está claro por qué algunas personas lo padecen y otras no”, dice Beth Darnall, PhD, profesora asociada del Departamento de Anestesiología, Medicina Perioperatoria y del Dolor de la Escuela de Medicina de la Universidad de Stanford.

Una teoría es que el cerebro desarrolla una “huella” del camino neurológico del dolor original, dice el Dr. Sharvani Durbhakula, un médico del Centro de Tratamiento del Dolor Blaustein del Hospital Johns Hopkins en el este de Baltimore. Como resultado, el cerebro continúa transmitiendo señales de dolor incluso después de que el daño físico del cuerpo se ha curado.

Los dolores persistentes también pueden crear un círculo vicioso. Cuanto más tiempo experimentan algunas personas el dolor, más se concentran en él y más se estresan. Sabemos que tanto la atención como el estrés aumentan el procesamiento del dolor en el cerebro, dice Darnall.

De hecho, un estudio realizado en 2017 por la Universidad de Hiroshima en Japón sugirió que pensar repetidamente en el dolor -o preocuparse por cuándo se presentará próximamente- puede amplificar la percepción de esos dolores. Pero no se equivoquen, el dolor crónico no es puramente psicológico: “Es importante que la gente sepa que todo dolor es real. El dolor tiene una base médica”, dice Darnall. “No todo está en tu cabeza”.

Aliviar el dolor

Otro concepto erróneo sobre la condición es que no es tratable. “La gente cree que crónico significa irresoluble”, dice Darnall, y ese no es el caso.

Su médico de cabecera podría sugerirle que empiece con una terapia física o un medicamento de venta libre. (Puede ser tentador automedicarse, dice la Dra. Lam, pero un MD puede indicarle un medicamento que sea más efectivo para su tipo de dolor). Si esos tratamientos iniciales no funcionan, es una buena idea ver a un médico que se especialice en el control del dolor. Trate de encontrar un médico que tenga experiencia en su problema específico, dice Darnall-y alguien que tome un enfoque holístico que vaya más allá de los fundamentos médicos de su dolor.

Los especialistas utilizan una variedad de terapias para aliviar el dolor persistente, desde medicamentos como los antiinflamatorios y los antidepresivos hasta las inyecciones de esteroides y los procedimientos quirúrgicos. En algunos casos, un estimulador de la médula espinal puede ser útil. Este dispositivo implantado emite diminutos pulsos eléctricos que enmascaran las señales de dolor que viajan al cerebro; en su lugar, se siente una suave sensación de hormigueo o aleteo. Las investigaciones sugieren que algunas prácticas complementarias, incluida la meditación con atención plena, también pueden ofrecer alivio. (Consulta los últimos hallazgos sobre métodos prometedores a la derecha).

Después de explorar muchas otras opciones, su médico puede recomendar que pruebe un opiáceo. Debido a que estas poderosas drogas pueden ser tan adictivas, debería ayudarle a sopesar cuidadosamente los riesgos y beneficios. Si decide llenar el guión, tendrá seguimientos regulares para que ella pueda evaluar sus efectos.

Mejora tu descanso

¿Su dolor le impide dormir? Resulta que las noches inquietas son un doble golpe: La calidad de su sueño es uno de los predictores más importantes de la intensidad del dolor al día siguiente. Así que si te cuesta dormir lo suficiente, asegúrate de decírselo a tu médico. Puede sugerirle técnicas para ayudarle a relajarse o cambiar el horario de su medicación para que le dé el mayor alivio a la hora de acostarse.

Algunas personas con dolor crónico reportan que la CBD les ayuda a dormir, y también alivia la ansiedad y disminuye las sensaciones de dolor, pero este fitoquímico derivado de la planta de cannabis no ha sido bien estudiado aún en los humanos. Se cree que funciona calmando los nervios que están sobrecargados, dice la Dra. Lam.

Si está buscando un método más probado para manejar las realidades diarias del dolor crónico, considere la terapia cognitivo-conductual o TCC. Hay un vasto cuerpo de investigación detrás de esta forma de terapia de conversación, que enseña técnicas para controlar la angustia relacionada con el dolor. “Con el tiempo, estas habilidades ayudan a calmar el sistema nervioso central y a disminuir las señales de dolor en el cerebro”, dice Darnall. Su investigación también ha demostrado que la TCC puede hacer que los tratamientos médicos sean más efectivos.

Con un enfoque múltiple, la mayoría de los pacientes con dolor crónico pueden encontrar alivio, dice. “Ya sea que hayas tenido dolor durante meses o décadas, hay cosas que puedes hacer diariamente para reducir tanto la intensidad como el impacto del dolor”.

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