¿Qué es la degeneración macular? Síntomas y tratamientos

Si has tenido la suerte de tener una visión sin problemas durante toda tu vida, puede ser fácil dar por sentado que tienes unos ojos sanos. Sin embargo, a medida que envejecemos, nuestra visión comienza a cambiar, ya sea que necesitemos repentinamente gafas de lectura o que nos volvamos más sensibles a la luz y al resplandor. Y a medida que envejecemos, nuestros ojos también se vuelven más y más susceptibles a una serie de afecciones, como cataratas, enfermedad diabética del ojo, baja visión y glaucoma.

Otra condición común relacionada con la edad es la degeneración macular, una enfermedad que afecta a más de 10 millones de estadounidenses y, según el Instituto Nacional del Ojo, es la principal causa de pérdida de la visión entre las personas mayores de 50 años. Sin embargo, a pesar de su prevalencia, sigue habiendo mucha confusión sobre la degeneración macular. Para conocer los hechos, hablamos con la Dra. Yasha Modi, Profesora Clínica Asistente de Oftalmología de la Universidad de Nueva York Langone, en la ciudad de Nueva York, para responder a las preguntas más comunes y obtener información crucial sobre la enfermedad ocular.

¿Qué es exactamente la degeneración macular?

En pocas palabras, cuando se oye hablar de la degeneración macular, la gente suele hablar de la degeneración macular relacionada con la edad (DMAE). Se refiere a la descomposición de la parte central de la retina, llamada mácula, que es responsable de la visión más aguda.

“Aunque estos pacientes nunca terminan completamente ciegos, terminan con puntos ciegos centrales que limitan severamente su visión y también su función diaria”, dice el Dr. Modi. “Tienen que confiar en su visión periférica, lo que requiere una reeducación sobre cómo abrir botellas, navegar a través de las puertas, y una serie de cosas cotidianas que de otra manera damos por sentado”. Y las personas con DMAE más avanzada a menudo pierden la capacidad de leer, conducir, ver detalles y reconocer caras y colores.

También es importante notar que la degeneración macular incluye un espectro de enfermedades -generalmente clasificadas como DMAE “temprana”, “intermedia” y “tardía”- que pueden progresar durante décadas, dice el Dr. Modi. Las formas más tempranas de DMAE son a menudo asintomáticas. Sin embargo, con el tiempo, “los pacientes pueden notar alguna distorsión o borrosidad central de la visión, y luego, a medida que esto progresa aún más hasta la cicatrización o atrofia del tejido, terminan con puntos ciegos centrales completos”.

También hay dos subgrupos de DMA: seco y húmedo. Con la DMAE seca, grupos de lípidos y proteínas llamados “drusen” se acumulan bajo la mácula, y con el tiempo, la retina puede adelgazar o atrofiarse progresivamente. Mientras que la DMAE húmeda es cuando los vasos sanguíneos anormales empiezan a crecer debajo de la retina, lo que puede provocar fugas de sangre u otros fluidos, cicatrizar la mácula y causar pérdida de visión. La sequedad es mucho más común que la humedad, y constituye alrededor del 80% de los casos de DMAE, según la Academia Americana de Oftalmología. Sin embargo, el Dr. Modi señala que las personas que tienen DMAE húmeda, generalmente tienen tanto húmeda como seca, que trabajan juntas para afectar su visión. Así que incluso si la forma húmeda se remedia, seguirán teniendo la variedad seca.

Y aunque la degeneración macular ocurre más comúnmente con la edad, la enfermedad de Stargardt es un tipo muy raro de degeneración macular que afecta a niños y adolescentes y es causada por un gen recesivo, según la Fundación Americana de Degeneración Macular.

¿Cuáles son los síntomas de la degeneración macular (DMAE)?

Los síntomas de la degeneración macular seca tienden a aparecer gradualmente y pueden variar. Pueden incluir: distorsiones visuales, reducción de la visión central en uno o ambos ojos, necesidad de luz más brillante al leer, problemas para adaptarse a niveles bajos de luz (como en un restaurante con poca luz), visión borrosa al tratar de leer y dificultad para reconocer las caras.

Todos estos son síntomas de la DMAE tardía. Pero si notas que tu visión central está apagada, o tienes problemas para reconocer los colores y los detalles finos, especialmente si tienes más de 50 años, debes consultar con tu médico para saber si estás experimentando los primeros signos.

¿Existen factores de riesgo en la degeneración macular?

Dado que la mayoría de las personas son diagnosticadas con degeneración macular relacionada con la edad, el mayor factor de riesgo es tener más de 50 años, dice el Dr. Modi.

También hay algunas pruebas de que la genética juega un papel. “Sabemos que la mayoría de los pacientes con degeneración macular son de ascendencia europea”, dice. “Y hay señales más convincentes de que es una condición heredada genéticamente.” Dicho esto, todavía no hay pruebas científicas concluyentes de que la DMAE esté vinculada a la genética.

Mientras que la edad y la genética son dos cosas que no se pueden controlar, los médicos han encontrado otros factores de riesgo para la DMAE, especialmente el tabaquismo y la dieta.

“Sabemos que los pacientes que fuman tienen un mayor riesgo no sólo de progresar a etapas posteriores de la degeneración macular, sino también de tener una pérdida significativa de la visión debido a la degeneración macular”, dice el Dr. Modi. Dicho esto, incluso si alguien ha fumado durante varios años, dejar de fumar inmediatamente puede reducir el riesgo de DMAE.

El Dr. Modi dice que los estudios han demostrado que la dieta también puede desempeñar un papel. Recomienda una dieta baja en carnes y grasas animales, y que se consuma mucha verdura y verduras de hoja verde oscura.

¿Hay tratamiento para la degeneración macular?

Aunque todavía no hay una cura definitiva para la degeneración macular, el Dr. Modi dice que ha habido mucho éxito en el tratamiento de pacientes con etapas tempranas de degeneración macular con “vitaminas para los ojos” o vitaminas “AREDS”. De hecho, el primer ensayo del Estudio de las Enfermedades Oculares Relacionadas con la Edad (AREDS) encontró que tomar una combinación de vitamina C, vitamina E, betacaroteno, zinc y cobre redujo el riesgo de formas más avanzadas de DMAE en un 25%. Y los investigadores probaron una nueva fórmula que cambió la luteína y la zeaxantina por el betacaroteno (AREDS2) con resultados similares.

Para los casos de degeneración macular húmeda, cuando hay un crecimiento de los vasos sanguíneos que puede comprometer rápidamente la calidad de la visión, los médicos aplicarán la medicación directamente en los ojos, explica el Dr. Modi. Este tratamiento ayuda a preservar la visión existente e incluso a recuperar parte de la visión perdida si se inicia con suficiente antelación.

¿Como prevenir la degeneración macular?

Aunque muchas causas de la DMAE no se pueden prevenir, la Dra. Yasha señala que ciertamente no hace daño evitar el cigarrillo, concentrarse en mantener el colesterol a un nivel saludable y mantener un estilo de vida saludable en general, especialmente si se tienen antecedentes familiares de degeneración macular.

“También es importante que los pacientes se hagan exámenes clínicos apropiados, especialmente después de los 50 años”, dice. En este caso, eso significa una revisión ocular anual, en la que se dilatan las pupilas y se examina la retina a fondo. Este tipo de examen no sólo es importante para detectar las primeras etapas de la degeneración macular, dice, sino también otras afecciones oculares como el glaucoma, que a menudo son asintomáticas hasta que se vuelven más graves. De esta manera, se puede detectar la condición en las etapas tempranas, potencialmente evitar que progrese, e incluso revertir los efectos a través de un tratamiento.

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