Inmunidad activa vs Inmunidad pasiva y su relación con el COVID-19

En este momento, más de 450.000 personas en todo el mundo se han recuperado de COVID-19, y ese número sigue aumentando, según el dashboard de COVID-19 de la Universidad Johns Hopkins. Son buenas noticias, por supuesto; pero sólo porque alguien haya contraído y finalmente se haya curado del nuevo coronavirus, no significa que esté totalmente exento de la reinfección. Ahí es donde entra en juego el tema de la inmunidad, y actualmente, los investigadores y científicos todavía no están seguros de cuál es la respuesta inmune del cuerpo al SARS-CoV-2, y cuánto tiempo podría durar.

En su mayor parte, la palabra “inmunidad” evoca pensamientos de protección completa contra una enfermedad, pero es mucho más complicado que eso, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. En términos generales, una persona logra la inmunidad a una enfermedad a través de la presencia de anticuerpos, o proteínas producidas por el cuerpo que pueden neutralizar o incluso destruir las toxinas u otros portadores de enfermedades. “Estos son nuestros ‘mecanismos de ataque’ contra los ‘invasores'”, dice a Salud el Dr. Jaimie Meyer, médico de enfermedades infecciosas de la Medicina de Yale y profesor adjunto de medicina en la Escuela de Medicina de Yale. Esos anticuerpos también son específicos de la enfermedad, según los CDC; por eso este año, por ejemplo, aunque se haya vacunado contra la gripe, no tiene inmunidad contra el actual brote de coronavirus.

En el pasado, la inmunidad en sí misma se puede dividir en dos categorías diferentes: inmunidad activa e inmunidad pasiva, y esas diferencias dependen de cómo se introdujo el cuerpo a cualquier virus o bacteria para la que desarrolló anticuerpos, y hasta qué punto (y durante cuánto tiempo) pueden prevenir futuras enfermedades. La buena noticia: ambos tipos pueden desempeñar un papel en la protección futura contra (e incluso el posible tratamiento de) COVID-19.

¿Qué es la inmunidad activa y cómo se adquiere?

Los CDC explican que la inmunidad activa “resulta cuando la exposición a un organismo enfermo desencadena que el sistema inmunológico produzca anticuerpos contra esa enfermedad“, y puede ocurrir de una de dos maneras: A través de la infección con la enfermedad real, que se conoce como inmunidad natural; o a través de una vacuna (esencialmente, una forma muerta o debilitada de la enfermedad que no hará que alguien se enferme, pero que hará que el cuerpo produzca anticuerpos), que se conoce como inmunidad inducida por una vacuna.

La inmunidad activa que resulta de cualquiera de las dos situaciones -inmunidad natural o inmunidad inducida por una vacuna- permitirá al sistema inmunológico de una persona reconocer la enfermedad específica, si alguna vez vuelve a entrar en contacto con ella, lo que hará que el cuerpo produzca los anticuerpos necesarios para combatirla.

Según el CDC, la inmunidad activa suele ser más duradera y a veces incluso puede proporcionar una protección de por vida, pero eso se basa totalmente en la propia enfermedad. La inmunidad al virus de la varicela (también conocido como varicela), ya sea por medio de la adquisición de la infección en la infancia o a través de una vacuna, puede proporcionar una inmunidad de por vida o una protección duradera de hasta 10 a 20 años, según los CDC. Mientras que una vacuna anual contra la gripe debe repetirse anualmente, ya que proporciona la mayor protección dentro de los primeros tres meses, y comienza a perder la mayor efectividad después de seis meses.

También es importante tener en cuenta que la inmunidad activa no es inmediata, ya que a veces puede tardar varias semanas en desarrollarse, por lo que la mayoría de los médicos, incluidos los CDC, sugieren vacunarse contra la gripe anualmente a finales de octubre, para tener protección cuando la temporada de gripe empiece a repuntar en noviembre o diciembre.

Si bien es necesario investigar mucho más sobre la inmunidad en lo que respecta a COVID-19, el Dr. Meyers dice que tanto la inmunidad natural como la inmunidad inducida por la vacuna pueden proporcionar protección contra el coronavirus, una vez más, a través de la infección por el virus o de una próxima vacuna. Y mientras que la inmunidad inducida por la vacuna es todavía un gran interrogante – y seguirá siéndolo por lo menos durante otro año hasta que se completen más ensayos – los investigadores están buscando actualmente la inmunidad obtenida por los que se han recuperado de COVID-19.

Durante una sesión informativa para los medios de comunicación de la Organización Mundial de la Salud el 13 de abril, el Dr. Michael Ryan, MPH, director ejecutivo del Programa de Emergencias Sanitarias de la OMS, comparte que aún se “desconoce” si los previamente infectados por COVID-19 pueden volver a infectarse, y qué tipo de inmunidad tienen contra el virus. “Uno esperaría que una persona que genera una respuesta inmunológica completa con anticuerpos detectables debería tener protección durante un período de tiempo”, dijo el Dr. Ryan. “Simplemente no sabemos cuál es ese período de tiempo. Esperaríamos que fuera un período razonable de protección, pero es muy difícil decirlo con un nuevo virus”.

La Dra. Maria Van Kerkhove, experta en enfermedades emergentes y líder técnica en COVID-19 para la OMS, se hizo eco de esta declaración, después de explicar que los estudios preliminares realizados en China ofrecían resultados mixtos sobre la inmunidad. “En este momento, no tenemos una imagen completa de cómo es la inmunidad”, dijo la Dra. Van Herkhove. “Y hasta que lo hagamos, no podemos dar una respuesta completa”.

Aún así, algunos expertos -incluyendo el principal recurso de COVID-19 en los EE.UU., el Dr. Anthony Fauci, el principal especialista en enfermedades infecciosas del gobierno- confían en que aquellos expuestos e infectados por el coronavirus desarrollarán cierta inmunidad. “Si este virus actúa como todos los demás virus que conocemos, una vez que te infectas, te mejoras, eliminas el virus, entonces tendrás una inmunidad que te protegerá contra la reinfección”, dijo el Dr. Fauci en una entrevista reciente en The Daily Show.

¿Qué es la inmunidad pasiva y cómo se adquiere?

Mientras que la inmunidad activa ocurre cuando un individuo produce anticuerpos contra una enfermedad a través de su propio sistema inmunológico, la inmunidad pasiva se proporciona cuando una persona recibe anticuerpos. Esto puede ocurrir en el útero o a través de productos sanguíneos que contienen anticuerpos – como la inmunoglobulina, o una sustancia hecha de plasma de sangre humana – administrados cuando se necesita protección inmediata contra una enfermedad específica. “Por ejemplo, cuando los anticuerpos de una madre cruzan la placenta hasta el feto o cuando a las personas se les administran anticuerpos como tratamiento para la rabia”, explica el Dr. Meyer. La inmunoglobulina también puede brindar protección contra la hepatitis A en los casos en que no se recomienda la vacuna contra la hepatitis A, según los CDC.

La principal ventaja de la inmunidad pasiva, y la razón por la que a veces se utiliza como tratamiento contra las enfermedades, es que proporciona una protección inmediata. Pero la inmunidad pasiva no dura tanto como la activa, y pierde eficacia en unas pocas semanas o meses, según el CDC.

Por supuesto, esta inmunidad pasiva también puede ser útil cuando se trata de COVID-19, principalmente a través del uso potencial de suero o plasma sanguíneo de convalecientes recogidos de aquellos que se han recuperado previamente de COVID-19. Esto significa, de acuerdo con el Dr. Meyer, “dar anticuerpos de la sangre de las personas que se han recuperado de COVID-19 a las personas que están activamente enfermas para prevenir complicaciones y acelerar la recuperación”. Pero el uso de plasma convaleciente no es exactamente nuevo; también se ha utilizado como una opción de tratamiento en una variedad de otras enfermedades infecciosas, incluyendo el Ébola, el síndrome respiratorio de Oriente Medio (MERS), el SARS, e incluso las infecciones por H1N1 y H5N1, según la investigación presentada en JAMA. Esa misma investigación encontró que, para cinco pacientes en estado crítico con COVID-19, el tratamiento con plasma convaleciente resultó en “una mejora del estado clínico” en todos los pacientes, concluyendo que el plasma convaleciente puede ser un tratamiento útil para aquellos con casos críticos de COVID-19.

El plasma de convalescencia como tratamiento para COVID-19 específicamente todavía está siendo estudiado, y todavía no se recomienda como tratamiento de rutina – pero mientras que todavía no ha sido aprobado para su uso por la Administración de Alimentos y Drogas de EE.UU., la FDA proporcionó una orientación a los profesionales de la salud y los investigadores que administran o estudian el uso de plasma de convalescencia para el tratamiento de COVID-19, según un comunicado de prensa compartido el lunes 13 de abril. Además de esas directrices, la FDA también aprobó a la Universidad Johns Hopkins para probar las terapias de sangre para COVID-19 usando plasma de pacientes en recuperación. “Los investigadores esperan usar la técnica para tratar a los pacientes de COVID-19 en estado crítico y reforzar los sistemas inmunológicos de los proveedores de atención de la salud y de los primeros en responder”, dijeron los investigadores de la Universidad Johns Hopkins en un comunicado de prensa.

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