¿Dolor de mandibula? Todo lo que necesitas saber sobre el TMJ

Cuando estaba en el último año de secundaria, desarrollé un dolor repentino y persistente en la articulación de mi mandíbula izquierda. Al principio, pensé que era por algo que había comido: la pizza era un alimento básico en mi dieta adolescente, así que tal vez había roído demasiado la corteza. Pero cuando el dolor empeoró en lugar de desaparecer, comencé a preocuparme, especialmente a medida que la movilidad de mi boca se limitaba cada vez más. Le dije a mi padre que pensaba que me había lesionado la mandíbula de alguna manera, pero él no se inmutó. “Probablemente sólo sea la TMJ”, dijo. “Yo también la tengo”.

Una búsqueda en Google confirmó mis síntomas: sensibilidad en la articulación de la mandíbula y cerca del oído, dolor al masticar o bostezar, y posiblemente incluso una mandíbula bloqueada o chasqueada. Tomé ibuprofeno y apliqué una compresa caliente en el área, lo que me ayudó un poco. Unas semanas después, mis síntomas desaparecieron tan aleatoriamente como habían empezado, y me olvidé de la TMJ por un tiempo.

Luego, 10 años después, mi TMJ volvió. De repente, tenía una larga lista de alimentos que eran demasiado crujientes, masticables o, en general, difíciles de comer: sándwiches, nueces, plátanos, bagels, chicle, caramelos duros, incluso sushi (sollozo). Hablé con mi médico y mi dentista, y ahora los remedios caseros ayudan a aliviar los síntomas. Después de unas semanas, mi TMJ desaparece, pero siempre vuelve a aparecer unos meses después.

¿Qué es el TMJ?

Técnicamente, esta condición se llama TMD (trastorno de la articulación temporomandibular), un término agrupado para muchas condiciones que ocurren en la cara, que van desde dolor articular, muscular y de ligamentos. Pero el término TMJ se usa más comúnmente y se refiere específicamente al dolor en las articulaciones de la mandíbula (también conocidas como articulaciones temporomandibulares), dice Nojan Bakhtiari, DDS, un especialista certificado en TMJ y dolor facial oral con base en la ciudad de Nueva York.

“No es suficiente con llamarlo TMD, porque es muy amplio, es como decir ‘dolor de barriga'”, explica. “¿Tienes dolor de barriga porque tienes la enfermedad de Crohn, una úlcera o algo más?

Como quiera que lo llames, la TMJ es una condición complicada. El Instituto Nacional de Investigación Dental y Craneofacial (NIDCR) estima que más de 10 millones de estadounidenses sufren de este síndrome, pero los científicos aún no tienen respuestas reales sobre qué lo causa. También se necesita más investigación sobre las mejores opciones de tratamiento (más sobre eso más adelante). Más difícil aún es que la gente a veces asume que se trata “sólo de la TMJ”, sólo para luego darse cuenta de que sus síntomas son algo totalmente distinto; el Dr. Bakhtiari ha visto a pacientes que en realidad tenían un tumor mal diagnosticado, esclerosis múltiple u otras lesiones cerebrales, por ejemplo.

Si le dices a tu médico de cabecera que crees que tienes TMJ, es muy probable que te sugiera que hables con tu dentista. Tu dentista puede prepararte un protector bucal o un aparato oral si rechinas los dientes por la noche, pero eso no explica todos los casos de TMJ, dice el Dr. Bakhtiari. Por esta razón, aunque descartar cualquier problema dental con su dentista es un buen primer paso, el NIDCR recomienda buscar a alguien que se especialice en el tratamiento de trastornos musculoesqueléticos y condiciones de dolor crónico si usted tiene una TMJ severa y persistente que no mejora con remedios caseros.

¿Qué causa la TMJ?

Se necesita más investigación sobre qué causa exactamente la TMJ. Pero los científicos saben que la mayoría de las personas experimentan la aparición de los síntomas durante la adolescencia. En ese momento, “tu mandíbula se está desarrollando a un ritmo diferente al de tu cráneo, y las cosas están finalizando”, explica el Dr. Bakhtiari. Las estadísticas apuntan a una mayor frecuencia de la TMJ en las mujeres, pero la Dra. Bakhtiari cree que esas cifras pueden ser engañosas. “La teoría actual es que las mujeres son mejores que los hombres a la hora de buscar atención para las enfermedades crónicas”, dice.

Los grupos que parecen tener más riesgo incluyen aquellos con osteoporosis u osteopenia (u otras condiciones en las que el hueso o el cartílago están sufriendo cambios), preocupaciones reumatológicas, condiciones de dolor de cabeza como las migrañas, y otros dolores (como el dolor de espalda baja o la fibromialgia). El Dr. Bakhtiari añade que algunas mujeres también experimentan un resurgimiento de los síntomas de la TMJ cuando entran en la menopausia.

Steven Syrop, DDS, diplomado en la Junta Americana de Dolor Orofacial y jefe de sección del servicio de dolor facial del TMD en el Centro Médico Weill Cornell, añade que otros posibles desencadenantes incluyen el estrés, el bostezo (“Pasar de cierto punto va a agravar todo, así que siempre aconsejo a las personas que amortiguen un bostezo”), comer alimentos muy crujientes o masticables, y potencialmente hasta el clima. “Los días fríos y ventosos pueden estimular el dolor muscular”, dice.

El rechinamiento de los dientes se cita a menudo como una de las principales causas de la TMJ. “Es un tema del que hablamos mucho, pero se le da demasiada importancia”, dice el Dr. Bakhtiari. Señala que muchos de los rechinadores de dientes nocturnos no tienen TMJ; mientras tanto, muchas otras personas con esta afección no rechinan los dientes. En un estudio realizado en 2013 por la Facultad de Odontología de la Universidad de Nueva York, la Facultad de Medicina Weill Cornell y la Universidad de Montreal, los investigadores encontraron que el bruxismo del sueño (también conocido como rechinar de dientes por la noche) no era la causa de los síntomas de la TMJ de los participantes. De hecho, menos del 10% de las personas con TMJ mostraron bruxismo en sus estudios del sueño, casi igual al grupo de control.

“Los pacientes sanos rechinan los dientes en el mismo grado, sólo que los pacientes con TMJ lo reportan más a menudo”, dice el Dr. Bakhtiari. “Así que parece que tal vez los pacientes con TTM no están durmiendo tan bien, o [hay] algo más que los hace más conscientes de que están rechinando”.

El rechinar de dientes tampoco es el único hábito que puede exacerbar los síntomas del TTM. Otros comunes incluyen morderse las uñas, morderse las mejillas, masticar bolígrafos, morderse las cutículas, o en general apretar los dientes durante el día, dice el Dr. Syrop. “Si sólo estás relajado y no haces nada, tus dientes no deberían tocarse”, señala.

Tratamiento de la TMJ

¿Las buenas noticias? Para la mayoría de la gente, la TMJ es “remitente y autolimitada, lo que significa que desaparece y no empeora”, dice el Dr. Bakhtiari. Sin embargo, hay un grupo más pequeño de personas para las que los síntomas continúan empeorando a lo largo de su vida. “Esos son los que necesitan algún tipo de intervención”.

Debido a que las opciones quirúrgicas son irreversibles y no siempre efectivas, el NIDCR enfatiza la importancia de buscar primero tratamientos conservadores y reversibles. Como paso inicial, pruebe remedios caseros como una bolsa de hielo o una compresa tibia, medicamentos para el dolor de venta libre, técnicas de reducción de estrés (el Dr. Syrop es un gran defensor de la meditación para relajar los músculos de la mandíbula), y, si el rechinamiento de dientes es el culpable, una placa de mordida o un protector bucal para separar los dientes superiores e inferiores mientras duerme. Algunas personas incluso encuentran alivio en productos tópicos de venta libre como el mentol y el árnica aplicados alrededor de la articulación de la mandíbula.

También es una buena idea cambiar la dieta para incluir principalmente alimentos blandos y fáciles de masticar, especialmente durante un brote de TMJ. “Comer alimentos muy espesos como un sándwich de héroe, eso estaría fuera de la lista, y no tendría bagels”, dice el Dr. Syrop. “Las comidas masticables van a agravar la situación en general. Así que el pescado es mejor que el filete, el cereal blando es mejor que el crujiente, y [comer] alimentos cortados en pedazos más de lo que normalmente se haría”.

Si los tratamientos de primera línea no le ayudan, pida una cita con un especialista que le ayude a determinar si el dolor que está experimentando proviene del músculo o de la articulación. En el caso de un problema muscular, el médico puede decidir utilizar un relajante muscular o inyecciones en el músculo en los puntos desencadenantes. El botox se recomienda a veces a las personas con músculos agrandados en la zona que les causa dolor, o a alguien que también tiene dolores de cabeza crónicos; pero el Dr. Bakhtiari señala que tiene efectos secundarios y no debería ser un tratamiento de primera línea. Los problemas de las articulaciones pueden ser tratados con anestésicos inyectables o esteroides.

A veces se recomiendan tratamientos quirúrgicos o implantes para los pacientes con TMJ, por ejemplo si la persona tiene un problema con la articulación y el tratamiento conservador ha fallado. Pero la cirugía para la TMJ es a veces controvertida, en parte porque es permanente y hay estudios limitados sobre su eficacia. “Es importante enfatizar que las opciones quirúrgicas deben ser absolutamente el último recurso”, dice el Dr. Bakhtiari. “Los tratamientos reversibles son el estándar de atención”.

El Dr. Syrop está de acuerdo. “Tengo que advertir a los pacientes todo el tiempo que no hagan nada invasivo que sea irreversible”, dice. “La inmensa mayoría de estos problemas se tratan con técnicas reversibles”.

Importante: Aunque las estrategias de autocuidado en casa son la primera línea de defensa contra el dolor de la TMJ, si su mandíbula permanece bloqueada o restringida en su movimiento por más de dos o tres días, debe ver a un médico inmediatamente para una radiografía. “Una mandíbula trabada que se mantiene puede ser muy peligrosa”, dice el Dr. Bakhtiari. “Esa es un área en la que la gente definitivamente se beneficia de una mejor atención al principio.”

¿Desaparece alguna vez realmente la TMJ?

No soy el único cuyos síntomas de TMJ suelen disminuir a lo largo de la vida. “La TMJ aparece y desaparece para muchas personas por una variedad de razones,” dice el Dr. Syrop. “Estos problemas en general se curan, y luego pasa un período de tiempo y pueden volver a lesionarse”. Esos mismos desencadenantes – estrés, alimentos difíciles de comer, cambios de clima, rechinar los dientes u otros hábitos – pueden ser los culpables.

Pero mientras que la TMJ puede ir y venir, el Dr. Bakhtiari agrega que nunca debe ser crónica o continua, debe ser capaz de obtener algún alivio entre los brotes. Si no lo haces, puede ser una señal de alerta de que algo más serio es el culpable de tu dolor. Sin embargo, es de esperar que las estrategias de autocuidado le ayuden a controlar la enfermedad y, con el tiempo, a identificar los desencadenantes específicos que exacerban sus síntomas. “Probablemente volverá a ocurrir”, dice. “Pero, la segunda vez, con suerte tendrá un plan de juego”.

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