8 dolores de pecho que no son un ataque al corazón

Una de cada cuatro muertes en los EE.UU. se debe a enfermedades cardíacas, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, en otras palabras, el cuidado de este órgano tan importante debe ser una prioridad para todos. ¿Pero cómo se sabe si se corre el riesgo de sufrir una enfermedad cardíaca? Aquí te dejamos algunas cosas que pueden causar dolores en el pecho y no son un ataque al corazón.

Causas del dolor de pecho que no tienen porque ser un ataque al corazón

Acidez estomacal

Te preguntarás cómo alguien puede confundir los síntomas del reflujo ácido con un ataque al corazón, pero hay una razón por la que se llama acidez estomacal, después de todo.

El reflujo gastroesofágico se produce cuando el contenido del estómago de una persona -incluyendo los ácidos gástricos que ayudan a descomponer la comida- se devuelve al esófago, el tubo que conecta la garganta y el estómago. El ácido del estómago es altamente ácido, de ahí la sensación de ardor detrás del esternón; en la escala de pH, tiene un puntaje de aproximadamente un 2, cayendo en algún lugar entre el ácido de la batería y el vinagre. (Nuestros estómagos están revestidos con membranas protectoras que lo protegen de los efectos corrosivos del ácido, mientras que nuestro esófago no lo hace).

El reflujo ocasional es bastante común y probablemente no hay nada de qué preocuparse, pero si lo experimentas dos veces por semana o más, puedes tener la enfermedad del reflujo gastroesofágico (GERD). Si no se trata a lo largo del tiempo, la GERD puede causar asma, congestión del pecho y una condición llamada esófago de Barrett, que puede aumentar las posibilidades de desarrollar un tipo de cáncer poco común.

Estiramiento muscular

Deportistas de fin de semana, tomen nota: si no han levantado nada más pesado que un MacBook por más de unos años, tal vez quieran repensar esa clase de CrossFit en la que se inscribieron.

Es posible que alguien confunda una distensión del músculo del pecho con algo más grave, como un ataque al corazón, dice el Dr. Jellis. “Tuve un paciente que llegó con dolor en el pecho y le preocupaba que tuviera un ataque cardíaco”, dice. “Después de tomar su historial, me enteré de que se había mudado [a una nueva casa] y no había levantado muebles pesados en años. Pero hizo lo correcto al entrar”.

Los médicos no esperan que los pacientes sean capaces de diferenciar entre un ataque al corazón y un tirón en el músculo del pecho, dice, pero una buena regla general es que si puedes presionar la pared del pecho y se siente aún más doloroso, es más probable que sea una lesión musculoesquelética que un problema con tu corazón.

Costocondritis

Se estima que entre el 13% y el 36% de los adultos que acuden a la sala de emergencias o al consultorio de su médico con dolor torácico agudo son diagnosticados con costocondritis, o inflamación en el lugar donde el hueso de la costilla se une al cartílago, según una reseña de 2009 en la revista American Family Physician. Aunque los médicos no siempre pueden señalar con precisión qué es lo que ha desencadenado la condición, los culpables pueden ser desde infecciones virales hasta lesiones en el pecho. Típicamente, las personas sienten un tipo de presión en su pared torácica y -como en el caso de un músculo estirado- una sensibilidad cuando presionan el área.

En este caso, un médico probablemente comenzará por tomar su historial médico y hacer un examen físico. “Un médico querrá descartar primero los problemas cardíacos y otros problemas graves”, dice el Dr. Jellis. “Lo más probable es que sea un diagnóstico por exclusión”. Si tiene costocondritis, el dolor suele desaparecer en unos pocos días o semanas; tomar analgésicos de venta libre puede ayudar.

Herpes

El virus que causa la varicela permanece en tu cuerpo mucho después de que las manchas se hayan desvanecido. De hecho, la varicela-zóster puede reactivarse en la edad adulta (generalmente en personas mayores de 50 años) como una enfermedad llamada culebrilla. Los primeros síntomas incluyen picazón y ardor en la piel. Si el área sobre el pecho está afectada, alguien podría confundir este nuevo dolor con un ataque cardiaco u otro problema cardiaco, dice Salman Arain, MD, un cardiólogo intervencionista de la Facultad de Medicina McGovern en el Centro de Ciencias de la Salud de la Universidad de Texas en Houston y el Memorial Hermann Heart & Vascular Institute-Texas Medical Center. Sin embargo, unos días más tarde puede aparecer un sarpullido revelador, seguido de ampollas.

Si cree que tiene herpes, debe llamar a su médico lo antes posible. Los medicamentos antivirales pueden disminuir el dolor y acortar la duración de los síntomas, pero sólo si los toma dentro de las 72 horas de la aparición del sarpullido. Si es demasiado tarde para tomar los antivirales, su médico puede recetarle un analgésico.

Pericarditis

Si ha estado luchando contra una infección viral durante los últimos días y luego se despierta repentinamente con un dolor agudo y punzante en el pecho, es posible que haya desarrollado pericarditis, una inflamación de las capas de tejido que rodean el corazón, dice el doctor Arain.

Las infecciones respiratorias suelen ser las culpables, aunque otros culpables incluyen trastornos autoinmunes como el lupus y la artritis reumatoide. Aunque la pericarditis suele ser benigna, dice el Dr. Arain, puede afectar realmente a su calidad de vida.

Su médico puede diagnosticar su condición después de ordenar una tomografía computarizada, un electrocardiograma o una radiografía de tórax. Sin embargo, lo más probable es que la pericarditis desaparezca en unos pocos días o semanas simplemente con el reposo o con la toma de medicamentos de venta libre para el dolor, como el ibuprofeno, que también ayuda a calmar la inflamación.

Pancreatitis

El hecho de que el dolor de pecho de una persona no esté relacionado con un ataque al corazón no significa que no sea peligroso. Un ejemplo: la pancreatitis aguda, la inflamación repentina del páncreas, que se encuentra justo detrás del estómago. “El dolor abdominal intenso puede irradiarse al pecho”, dice el Dr. Arain. “Y el dolor de la pancreatitis suele ser un dolor intenso y profundo”. A menudo, la pancreatitis se produce cuando los cálculos biliares (generalmente de colesterol endurecido) desencadenan una inflamación del páncreas, algo que es más probable que ocurra en las mujeres que en los hombres. Si cree que tiene pancreatitis, debe recibir atención médica de inmediato; probablemente deba permanecer en el hospital durante unos días para recibir antibióticos, líquidos por vía intravenosa y medicamentos para el dolor. Su médico también querrá hacer análisis de sangre y ordenar otros exámenes, como una tomografía computarizada o un ultrasonido abdominal.

Enfermedad de las arterias coronarias

La enfermedad de las arterias coronarias (EAC) es un tipo de enfermedad cardíaca causada por la acumulación de placa en las arterias que suministran sangre al corazón. Con el tiempo, los depósitos de colesterol se alojan en las paredes de estas arterias, lo que puede bloquear el flujo de sangre y causar dolor en el pecho. Aunque la EAC puede causar un ataque cardíaco repentino, también puede contribuir a la insuficiencia cardíaca y a las arritmias. Si se le diagnostica una enfermedad de las arterias coronarias, el médico puede comenzar a administrarle estatinas, insertar un stent en una de las arterias o programarle una cirugía de bypass.

Lo que nos lleva de vuelta a la regla número uno que los cardiólogos nos dieron: Si experimenta dolor en el pecho, es importante que se haga un chequeo, inmediatamente.

“Uno de los mayores mensajes de salud pública ha sido conseguir que la gente tome medidas cuando tiene dolor en el pecho”, dice el Dr. Hayes. “Y todavía hay gente que ignora su dolor, que siente dolor en el pecho pero que no piensa en un ataque al corazón… Entiendo que esté preocupado, ¿qué pasaría si la ambulancia aparece en mi entrada y vuelvo y sólo es una indigestión? Y por eso digo específicamente, ‘Ha habido suficientes personas que han muerto en casa pensando que fue una indigestión y que en realidad fue un ataque al corazón’. Si se trata de un nuevo síntoma y nunca lo has tenido antes, o el dolor viene o se va o empeora, llama al 911. No llames a tu novia o a tu marido ni conduzcas tú mismo. Sólo llama”.

Ataque de pánico

Tener un ataque de pánico puede ciertamente sentirse como un ataque al corazón; la gente a menudo cree que se está muriendo cuando lo está teniendo. Además del dolor en el pecho, los síntomas pueden incluir palpitaciones, sudor, temblores, náuseas, mareos y una sensación de locura.

Los ataques de pánico tienden a aparecer repentinamente sin previo aviso. Puede ser propenso a ellos si tiene un familiar con antecedentes de ataques de pánico, si está lidiando con cambios importantes en su vida y estrés continuo (como una enfermedad grave de un ser querido), o si ha sobrevivido recientemente a un evento traumático (como un robo o un accidente automovilístico).

Si cree que ha sufrido un ataque de pánico, es conveniente que visite a su médico de cabecera. Su médico puede remitirle a un psicólogo o psiquiatra.

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